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¿Cómo las abejas dieron a las flores sus colores?

Published on 13/02/2018 under Blog
¿Cómo las abejas dieron a las flores sus colores?

Cómo una máquina de amor a rayas, alada y de seis patas desató “la campaña de marketing más larga de la historia”.

Al gran EO Wilson se le atribuye haber dicho una vez: “Si toda la humanidad desapareciera, el mundo se regeneraría de vuelta al rico estado de equilibrio que existía hace diez mil años”. Si los insectos se desvanecen, el medioambiente colapsaría en caos “.

Pero mientras el millón de especies de insectos nombrados constituyen alrededor del 70% de todas las especies conocidas en la Tierra, un tipo de insecto es más vital para la supervivencia de nuestro planeta, como como la nuestra, más que cualquier otra: la abeja humilde y poderosa.

 

Dave Goulson explora cómo las abejas le dieron a nuestro hogar cósmico no solo su belleza sino también su abundancia de alimento, y qué responsabilidad tenemos -como Jane Goodall una vez elocuentemente insistió- en devolver ese gesto existencial.

Goulson nos remonta al período Cretácico, entre 145.5 y 65.5 millones de años atrás, cuando la Tierra estaba cubierta de exuberantes bosques de vegetación gigante. Los dinosaurios acababan de despegar cuando las plumas recién evolucionadas produjeron las primeras aves.

Nuestros propios antepasados ​​en ese momento eran criaturas pequeñas y poco seguras parecidas a las ratas que acechaban bajo los helechos y se alimentaban de insectos y frutos caídos. Goulson escribe:

 

Si pudiéramos viajar a esta tierra antigua, podríamos estar demasiado preocupados con los peligros que plantea la vida salvaje más grande para darnos cuenta de que no había flores; no hay orquídeas, ranúnculos o margaritas, ni flores de cerezo, ni dedaleras en los claros boscosos. Y no importa cuánto lo escucháramos, no escucharíamos el distintivo zumbido de las abejas. Pero todo eso estaba a punto de cambiar.

¿Qué provocó el cambio en las flores con respecto a la aparición de los polinizadores?

Entonces, ¿por qué cambia? Resulta que el sexo de hecho domina el mundo: doscientos millones de años después de la primera eyaculación en la historia registrada de la Tierra , las abejas intervinieron para desempeñar una función vital en el florecimiento de la madurez de nuestro planeta:

El sexo siempre ha sido difícil para las plantas, porque no se pueden mover. Si uno no puede moverse, entonces encontrar una pareja adecuada e intercambiar células sexuales con ellos plantea algo así como un obstáculo.

La planta equivalente a los espermatozoides es el polen, y el desafío al que se enfrenta una planta es cómo llevar su polen a las partes reproductivas femeninas de otra planta; no es fácil si uno está enraizado en el suelo. La solución inicial, y una que todavía usan algunas plantas hasta el día de hoy, es usar el viento.

Hace ciento treinta y cinco millones de años, casi todas las plantas esparcían su polen en el viento y esperaban, contra toda esperanza, que una pequeña proporción de ellas cayera, por casualidad, sobre una flor femenina. Esto es, como se puede imaginar, un sistema muy ineficiente y derrochador, con tal vez un 99,99 % del polen que se desperdicia: caer al suelo o volar al mar.

La naturaleza detesta el desperdicio, y era solo cuestión de tiempo antes de que el ciego tropiezo de la evolución llegara a una mejor solución en forma de insectos. 

El polen es muy nutritivo Algunos insectos alados ahora comenzaron a alimentarse de él y en poco tiempo algunos se convirtieron en especialistas en el consumo de polen. Volando de planta en planta en busca de su comida, estos insectos llevaron accidentalmente granos de polen sobre sus cuerpos, atrapados entre los pelos o en las articulaciones entre sus segmentos.

 

 

Cuando el grano ocasional de polen caía del insecto sobre las partes femeninas de una flor, esa flor era polinizada, y así los insectos se convirtieron en los primeros polinizadores, facilitadores del sexo para las plantas. Había comenzado una relación mutualista que cambiaría la apariencia de la tierra. Aunque gran parte del polen fue consumido por los insectos.

Pero este sistema presentaba a nuestras proto-abejas un grave problema de orientación: debido a que las flores eran de un verde tan pardusco como la vegetación circundante, detectarlas no era tarea fácil. Para atraer a los insectos, tenían que mejorar para destacarse sobre la competencia y “publicitar” su delicioso polen. Goulson escribe:

Así comenzó la campaña de marketing más larga de la historia, con los primeros lirios de agua y las magnolias como las primeras plantas en desarrollar pétalos, notablemente blancas contra los bosques de verde. Los primeros polinizadores pueden haber sido escarabajos, de los cuales muchos nenúfares aún dependen hasta el día de hoy.

Con este nuevo medio confiable de polinización, las plantas polinizadas por insectos se volvieron enormemente exitosas y diversificadas. Diferentes plantas ahora comenzaron a competir entre sí por la atención de los insectos, la evolución de colores brillantes, patrones y formas elaboradas, y la tierra se vistió de flores.

En esta batalla para atraer a los polinizadores, algunas flores desarrollaron un arma adicional: comenzaron a producir néctar ricos en azúcar como una recompensa adicional. A medida que estas plantas proliferaban, crecieron las oportunidades para que los insectos se especializaran, y las mariposas y algunas moscas evolucionaron durante mucho tiempo, piezas bucales tubulares con las cuales succionar el néctar.

El grupo más especializado y exitoso que surgió fueron las abejas, los maestros de la recolección de néctar y polen hasta el día de hoy.

 

Y así, hace unos 130 millones de años, aparecieron las primeras abejas verdaderas. La abeja más antigua conservada, un espécimen sin aguijón inmortalizado en ámbar, tiene 80 millones de años.

Los abejorros, un héroe especialmente querido de los libros infantiles y la iconografía de la cultura pop, apareció en algún momento entre 30 y 40 millones de años en las montañas de Asia Central, hasta el día de la mayor diversidad de abejorros, durante un período en que la temperatura de la Tierra El clima más frío causó que las abejas se hicieran más grandes y peleteras para mantenerse calientes. Hoy en día, se sabe que existen alrededor de 25,000 especies de abejas y, aunque todavía hay muchas por descubrir, algunas ya están disminuyendo.

Nuestros queridos abejorros representan solo el 1% de las especies de abejas conocidas, o un total de 250 especies de abejorros, y tres de ellas: Bombus rubriventris, Bombus melanopoda y Bombus franklini : se han extinguido en todo el mundo.

De hecho, el mensaje central de Goulson es un lamento agridulce que las abejas son increíblemente vulnerables a la epidemia de extinción general de nuestra era, ya que las especies se están extinguiendo entre 100 y 1,000 veces la tasa natural debido a la destrucción del hábitat, en gran parte por nuestra propia cuenta.

Los científicos estiman que una especie se extingue cada veinte minutos . Nunca ha habido un momento más urgente para prestar atención a la advertencia de EO Wilson, ya que si alguna vez las abejas le dieron a nuestro planeta sus gloriosos colores y vibrante vida vegetal, no se necesita un gran salto de imaginación para imaginar lo que sucedería si fueran desaparecer.

 

Fuente; www.brainpickings.org/2014/07/14/bumbebees-glouson/

Texto; M. Popova

 

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